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MessagePublié: 21 Novembre 2020, 11:01 
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Un radiotélescope américain, essentiel à l’astronomie, menace de s’effondrer

Deux câbles ont rompu coup sur coup, laissant craindre des dégradations fatales pour cet instrument installé dans la ville d’Arecibo, à Porto Rico. Il s’agit de l’un des plus puissants du monde, utilisé par des centaines de scientifiques.

Les câbles sautent les uns après les autres au-dessus du radiotélescope d’Arecibo, à Porto Rico, faisant craindre le pire pour cet instrument dont dépendent les travaux de centaines d’astronomes. Le 6 novembre, l’un des principaux haubans soutenant une plate-forme de 900 tonnes a lâché, s’effondrant 150 mètres plus bas sur la « coupelle » de 300 mètres de diamètre qui collecte les ondes radio en provenance de l’espace. Cet accident fait suite à celui du 10 août, quand la chute d’un câble auxiliaire avait crevé le récepteur sur une trentaine de mètres.

Seule une poignée de câbles tiennent désormais la plate-forme, et chacun d’eux « supporte davantage de poids qu’auparavant, ce qui augmente le risque d’une nouvelle rupture qui conduirait probablement à l’effondrement de toute la structure », selon l’Université de Floride centrale (UCF), qui gère le site. D’après l’UCF, c’est un embout de câble qui est en cause dans le premier accident. Il a été envoyé pour examen au Kennedy Space Center de la NASA, en Floride.

Selon des responsables de l’université, des signes de fragilité ont déjà été relevés sur les câbles restants et la structure est sous surveillance grâce à des drones et à des caméras. « Il y a beaucoup d’incertitude jusqu’à ce que nous soyons à même de stabiliser la structure », a prévenu Francisco Cordova, le directeur de l’observatoire, dans un communiqué.

De nouveaux haubans sont attendus dans les semaines qui viennent. L’observatoire, cité par l’agence de presse américaine Associated Press (AP), évalue les dommages à plus de 12 millions de dollars (10,1 millions d’euros). Pour réparer, il escompte des fonds de la National Science Foundation, l’agence fédérale américaine propriétaire de l’instrument, dont le porte-parole, Rob Margetta, a déclaré qu’une décision sur le financement des travaux impliquerait vraisemblablement le Congrès américain et des discussions avec toutes les parties prenantes.

En cinquante-sept ans d’existence, le radiotélescope a connu son lot de tempêtes et de séismes. Des réparations consécutives au passage de la tempête Maria, en 2017, étaient d’ailleurs en cours quand le premier câble a rompu.

Un observatoire crucial pour l’étude des pulsars

Ces mésaventures frappent de plein fouet les recherches des quelque 250 scientifiques qui utilisent l’instrument, mis à l’arrêt depuis le premier incident. Parmi eux, Edgard Rivera-Valentin, du Lunar and Planetary Institute de Houston, au Texas. Selon AP, il comptait utiliser le radiotélescope pour étudier la Planète rouge en septembre. « Mars ne sera plus aussi proche de la Terre, tout en étant observable depuis Arecibo, avant 2067, a-t-il calculé. La prochaine fois qu’on pourra atteindre ce niveau de données radar, je ne serai plus là. »

L’observatoire est notamment jugé crucial pour l’étude des pulsars, ces étoiles qui, en émettant un signal radio très régulier, peuvent servir à détecter le passage d’ondes gravitationnelles. « Il a plus de cinquante ans mais reste un instrument très important, a estimé Alex Wolszczan, astronome et professeur à l’Université d’Etat de Pennsylvanie, auprès d’AP. Le perdre porterait un coup majeur à ce qui est, à mon sens, une recherche très importante. »

Construit dans une dépression naturelle en 1963, en pleine guerre froide, le radiotélescope d’Arecibo devait servir au départ à détecter des satellites voire des missiles soviétiques, rappelle le National Geographic, grâce aux perturbations induites par ces engins dans l’atmosphère.

En matière scientifique, l’outil affiche un bilan impressionnant. Un an après son inauguration, il a permis d’établir la période de rotation de Mercure. Dix ans plus tard, il a rendu possible la première observation indirecte d’ondes gravitationnelles, valant au chercheur Joe Taylor le prix Nobel de physique en 1993. C’est aussi à lui qu’on doit les premières détections d’exoplanètes au début des années 1990, et il a servi à surveiller des astéroïdes circulant à proximité de la Terre.

Il a longtemps été le plus grand instrument du monde de ce type, avant d’être détrôné, en 2016, par le Sky Eye, dans le sud-ouest de la Chine (500 mètres de diamètre). Le grand public le connaît surtout grâce à ses apparitions dans plusieurs films dont Goldeneye (1995), la 17e aventure de James Bond au cinéma. C’est aussi un site touristique important, qui accueille chaque année 90 000 visiteurs.

Le Monde - 18 novembre 2020

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Irréparable, le radiotélescope d’Arecibo va être démoli

A la suite de la rupture de deux câbles, l'emblématique radiotélescope d'Arecibo, large de 305 m, va être démoli car il est irréparable. L'instrument, longtemps resté le plus grand du monde, avait servi à envoyer le premier message radio vers d'autres étoiles en 1974.

Nous vous l’annoncions en août 2020 : l’antenne d’Arecibo de 305 m de diamètre avait subi une avarie grave avec la rupture d’un câble auxiliaire. Les dommages structurels étaient importants, avec une brèche de 30 m dans la parabole géante installée sur l'île de Porto Rico. Mais cela semblait réparable. Mais, alors que l’observatoire attendait deux câbles auxiliaires de remplacement, un des câbles principaux de 8 cm de section reliés à la même tour a lui aussi cédé le 6 novembre 2020.

« Jusqu’à cet incident, notre préoccupation n’était pas de savoir si nous allions réparer, mais comment », a souligné Ralf Gaume, directeur du département astronomie de la National Science Foundation des États-Unis (NSF). Cette rupture inattendue montre que les câbles sont plus faibles que prévu. Le câble principal a rompu à 60% de la charge qu’il pouvait en théorie supporter par temps calme. Il faut souligner que l’antenne d'Arecibo se trouve dans une région sismique et fortement exposée aux ouragans. Dès lors, la NSF juge qu’il est impossible de réparer les dommages sans faire courir de risques aux ouvriers. Les ingénieurs ont estimé que, même réparée, l’infrastructure resterait trop fragile. Dès lors, le destin du site est sellé : la fermeture est définitive.

Une icône pour la science et la pop culture

C’est un coup dur car, malgré ses 57 ans, le radiotélescope restait l’un des plus performants dans certains domaines. Il n’avait pas son pareil pour scruter la forme d’astéroïdes géocroiseurs, par exemple. Il avait aussi été rendu célèbre par le message radio qu'il avait expédié vers l'amas globulaire M13 en 1974, dans le cade du programme SETI, à l'adresse d'une éventuelle civilisation extraterrestre.

Avec une si longue histoire, il s’est aussi implanté dans la culture avec une apparition notable dans le film Contact, et dans Golden Eye… où il finit détruit. Lors de la sortie de ce James Bond en 1995, il aurait été difficile d’imaginer que cette destruction soit un jour une réalité. À la différence de la fiction, la structure sera mise à terre par un processus de destruction contrôlée. Celle-ci interviendra dès que possible, indique la NFS.

La relève d'Arecibo est assurée depuis 2016 par le radiotélescope chinois FAST, encore plus grand puisqu’il mesure 500 m de diamètre.

Ciel et Espace - 20 novembre 2020

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Dernière édition par Psychopompos le 22 Novembre 2020, 00:21, édité 1 fois.

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MessagePublié: 21 Novembre 2020, 11:13 
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MessagePublié: 21 Novembre 2020, 12:48 
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Bouh. C'est très triste. Salut, toi. T'as fait du beau boulot !
(j'aimerais savoir pourquoi rien n'a été fait à temps si des problèmes ont été signalés...)

Ciel et Espace a écrit:
La relève d'Arecibo est assurée depuis 2016 par le radiotélescope chinois FAST, encore plus grand puisqu’il mesure 500 m de diamètre.

Mmmh. Je ne suis pas assez calée pour être sûre, mais il me semble bien qu'il y en a plein d'autres. A vérifier... *DragoMath s'éloigne, la truffe collée au sol*


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MessagePublié: 21 Novembre 2020, 13:01 
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Ouaip, mais le FAST chinois est apparemment le plus gros de cette catégorie. Je pense que l'article voulait dire que "la relève d'Arecibo" est assurée par cet appareil en tant que nouveau détenteur du record de taille.

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MessagePublié: 21 Novembre 2020, 13:10 
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Ya pas que la taille dans la vie !
(je vous fais remarquer que 'vie' a un e et est féminin)

:mrgreen:


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MessagePublié: 21 Novembre 2020, 22:59 
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Localisation: Massif central. Par là.
DragoMath a écrit:
(j'aimerais savoir pourquoi rien n'a été fait à temps si des problèmes ont été signalés...)

Manque de moyens financiers ? Le radiotélescope est géré par la National Science Foundation, dont il est de notoriété publique qu'elle est chroniquement à cours de fonds...

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MessagePublié: 22 Novembre 2020, 11:08 
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OK. Alors ça servait à rien dans un premier temps de voir s'ils pouvaient réparer, vu que réparer un truc endommagé coûte en général plus cher que consolider avant dommages ?
Ça coûte combien, un porte-avions nucléaire ? :twisted:


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